Cuando Sarah Sjöström tenía 7 años se disputaban los Juegos Olímpicos de Sidney 2000. La pequeña observó cómo Ian Thorpe ganó tres medallas de oro (400m libre, relevo 4×100 metros libre y relevo 4×100 200 libre) y dos de plata (200m combinado y 4×100 metros combinado) por lo que quedó maravillada y decidió adoptar al australiano como su ídolo.

Cuatro años más tarde, pasó una situación similar con Michael Phelps en Atenas 2004, cuando el estadounidense ganó sus primeras ocho preseas (seis de oro y dos de bronce), ella quería emular las victorias del nadador estadounidense. Con 11 años la niña tomó una decisión: le exigió a sus padres que la inscribieran en pruebas de natación.

Tres años le bastaron para comenzar su colección de logros en la piscina. En 2007 ganó el campeonato junior sueco y en octubre de ese año compitió en los Campeonatos Europeos en Holanda, donde implantó un nuevo récord nacional en 100m mariposa (53’38’’) y se llevó la medalla de oro. Un año más tarde, a los 14, se clasificó en tres pruebas para los Juegos de Beijing 2008, pero no pudo conseguir ninguna presea.

Cuatro años más tarde trató de obtener revancha en los Juegos de Londres 2012. Clasificó para seis pruebas, pero de nueva cuenta regresó con los bolsillos vacíos, al no conseguir ningún metal para su país.

Para el ciclo olímpico de Río 2016 llegó como la mejor clasificada por la Federación Internacional de Natación y como doble campeona mundial en 100m mariposa y 100m libre. “Tengo buenas oportunidades para competir por varias medallas. Mis posibilidades se amplían en los 100m mariposa y otras a las que no les pierdo la vista. Lo más complicado será clasificarme en la final”, dijo la sueca apenas el 6 de agosto pasado para la revista Styleby.

Su deseo se cumplió. En dicha prueba ganó la medalla de oro e impuso nuevo récord del mundo con un tiempo de 55’.48’’ y pese a la resistencia de la canadiense Penny Oleksiak, quien se quedó con la plata. y de la estadounidense Dana Vollmer, quien obtuvo el bronce.

A Sjöström aún le queda por competir en los 200m libres (lunes; 11:02 horas) y los 100m libres (miércoles; 11:02 horas), pruebas en las que buscará emular los triunfos de Thorpe y Phelps, quienes también ganaron preseas en esas disciplinas.

Alain Arenas.